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1000 Portraits de génie

Exposition: L’art du portrait dans les collections du Louvre

Date: 30 Mai 2018 – 3 Septembre 2018

Lieu : Le Centre national d’art, Tokyo

Depuis l’Antiquité, les portraits ont été commandés pour représenter des personnages importants, des héros, des dieux. Au fil du temps, ce genre artistique évolua des sculptures grecques classiques à la peinture contemporaine, la photographie et aux oeuvres abstraites. Alors que l’esthétique particulière du portrait varie selon les périodes, le but principal du portrait est resté le même : dépeindre la personnalité, les caractéristiques ou l’essence d’une personne en utilisant le visage comme point de mire de la composition.

Portrait The Seated Scribe
Le Scribe accroupi, Serapeum, Saqqarah, Égyptien, Ancien Empire, 4e dynastie, vers 2620-2500 avant J.-C. Calcaire peint, yeux incrustés : cristal de roche, magnésite (carbonate de magnésium) cuivre à l’arsenic, mamelons de la poitrine en bois, hauteur : 53,7 x 44 x 35 cm. Musée du Louvre, Paris.

Le premier portrait connu remonte aux temps préhistoriques (vers 30 000 avant J.-C.) quand les hommes traçaient les contours de leurs ombres pour tenter de conserver la mémoire de leur passage. Avec le temps, ces représentations évoluèrent en des oeuvres monochromes composées de formes et de lignes très simples, qui peuvent maintenant être comparées aux « portraits » contemporains et aux formes abstraites créés par des artistes modernes tels que Pablo Picasso ou Henri Matisse.

portrait Christ Pantocrator
Christ Pantocrator, Byzantin, 1148. Mosaïque. Cathédrale de Cefalu, Sicile.

Ce livre tente d’offrir une vue d’ensemble claire de l’histoire du portrait dans les arts graphiques, illustrée tant par des oeuvres peintes que sculptées. Dans la hiérarchie des genres théorisée par l’Académie royale de peinture et de sculpture au XVIIe siècle, le portrait était considéré comme inférieur à la peinture d’histoire, mais comme supérieur à la nature morte et aux autres genres.

Portrait of a Man with a Medal of Cosimo the Elder
Sandro Botticelli (1445-1510), Italien, Portrait d’un homme avec une médaille de Côme l’Ancien, vers 1475. Tempera sur bois et stuc doré, 57,5 x 44 cm. Galleria degli Uffizi, Florence.

À travers l’histoire de l’art, les théoriciens ont parfois été sceptiques ou critiques quant à la question de la ressemblance formelle entre le modèle et l’oeuvre, suggérant que l’artiste dépeignait souvent une version idéalisée de son sujet. Malgré cela, le grand nombre de portraits à être parvenus jusqu’à nous, nous incite à croire que ce genre était néanmoins une requête fort populaire des pourvoyeurs de commande de toute époque. Le portrait est souvent éclipsé par d’autres genres artistiques. La peinture et la sculpture narratives sont presque toujours plus appréciées par le large public que le portrait en noir et blanc d’une figure de la politique ou d’un artiste célèbre.

Portrait Girl with a Pearl Earring
Johannes Vermeer (1632-1675), Hollandais, La Jeune Fille à la perle, vers 1665. Huile sur toile, 44,5 x 39 cm. Mauritshuis, La Haye. Classicisme.

Une des raisons de ce phénomène peut être que le portrait ne fait pas immédiatement appel à l’imagination puisqu’il ne raconte pas d’histoire ou d’épisode particulier. En art, la différence entre portrait et scène narrative peut être comparée à la différence entre roman et biographie en littérature. Le premier se concentre sur une intrigue et une action, tandis que la seconde s’intéresse au développement et à l’analyse d’un individu en particulier.

Portrait Napoleon Crossing the Alps at the St. Bernard Pass
Jacques-Louis David (1748-1825), Français, Napoléon traversant les Alpes au col du Saint-Bernard, vers 1800. Huile sur toile, 260 x 221 cm. Musée National du Château de Malmaison, Rueil-Malmaison. Néoclassicisme.

C’est pourquoi une biographie pourrait être considérée monotone par rapport à un roman rempli de scènes dramatiques. Cependant, en fonction de la nature de l’écriture elle-même, une biographie peut être aussi fascinante et convaincante qu’un roman. De la même façon, un portrait qui a été peint avec une habileté exemplaire peut être aussi pénétrant que l’illustration d’un mythe ou d’une histoire. Disposer de quelques informations sur le modèle a souvent un impact sur l’accessibilité du portrait au spectateur, car ce dernier peut alors reconnaître immédiatement le sujet et peut ainsi confronter son opinion sur le modèle avec celle véhiculée par cette représentation spécifique transmise par l’artiste. Mais, même le portrait d’un inconnu peut être chargé de sens et posséder une profondeur qui intrigueront automatiquement l’observateur …

Portrait Madame Pollet
Paul Delvaux (1897-1994), Belge, Madame Pollet, 1945. Huile sur toile, 100 x 80 cm. Fondation Paul Delvaux, Saint-Idesbald. Surréalisme.

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